Les symptômes et l'évolution du cancer du sein

Mis à jour : Lundi 07 septembre 2020

Certains signes ou changements, notamment du sein, peuvent être la manifestation d’un cancer du sein. Il faut les signaler rapidement au médecin pour qu’il puisse prescrire les examens permettant de confirmer au non la présence d’un cancer.

Quels sont les symptômes du cancer du sein ?

Les symptômes du cancer du sein sont :

  • une masse dure dans un sein, fixe ou mobile, aux contours souvent irréguliers ,
  • des ganglions gonflés et durs, non douloureux, au niveau de l’aisselle ,
  • des écoulements spontanés au niveau d’un des deux mamelons ,
  • une modification d’un mamelon ou de l’aspect de la peau du sein.

Lorsque le cancer du sein s’est propagé au reste du corps, d’autres symptômes peuvent apparaître : fatigue, nausées, perte de poids, douleurs des os ou troubles de la vision.

Le carcinome inflammatoire, un cancer du sein rare
Le carcinome inflammatoire se traduit par un sein qui devient chaud, rouge et enflé. Cette forme de cancer du sein progresse rapidement et elle est plus difficile à soigner.

Le pronostic et l'évolution des cancers du sein

Aujourd’hui, en France, la survie cinq ans après un diagnostic de cancer du sein est de 85 %, ce qui en fait l’un des cancers possédant le meilleur taux de survie.

Lorsque le cancer du sein est invasif et en l’absence de traitement, les cellules cancéreuses vont progressivement envahir le sein, puis migrer, via la circulation de la lymphe, dans les ganglions lymphatiques qui drainent cette région du corps, situés sous l’aisselle du côté du sein atteint. Sans traitement, ces cellules vont ensuite migrer dans la circulation sanguine pour aller s’installer et se multiplier dans le foie, les poumons, les os, le cerveau, etc. Ces tumeurs secondaires sont appelées « métastases ».

Certains éléments peuvent orienter le pronostic :

  • l’âge de la patiente : les cancers du sein chez les patientes jeunes se soignent moins bien que chez les patientes plus âgées ;
  • l’aspect de la tumeur : une grosse tumeur sera plus difficile à traiter ;
  • les particularités microscopiques de la tumeur ;
  • la présence de signes d’inflammation, ou l’atteinte des ganglions de l’aisselle, ou la présence de métastases dans d’autres organes sont des signes de plus grande gravité ;
  • l’activation du gène HER2 (voir Diagnostic) est également un signe de gravité ;
  • les cancers du sein dits « hormonodépendants » sont d’un meilleur pronostic.
Les stades d'évolution du cancer du sein
En fonction des résultats des examens complémentaires, le médecin peut déterminer le stade d'évolution du cancer du sein (ce qui conditionne son pronostic et son traitement). Pour cela, il utilise une classification dite « TNM » qui prend en compte les aspects de la tumeur du sein, la présence éventuelle de cellules cancéreuses dans les ganglions, et l'existence éventuelle de métastases. En fonction du résultat de cette classification, le cancer du sein est dit « de stade évolutif 0, I, IIa, IIb, IIIa, IIIb, IIIc ou IV », de gravité croissante.
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