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Tests de dépistage covid 19 : que peuvent-ils dire ? Que peut-on en attendre ?

- Date de publication : 27 Novembre 2020
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Mesvaccins.net

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Alors que l'?pid?mie de covid 19 se poursuit, continue de menacer notre sant? et de peser lourdement sur nos activit?s, le d?pistage de l'infection est mis en avant comme l'une des mesures susceptibles de freiner la diffusion du virus et de nous rapprocher d'une sortie de crise.

Diagnostic et d?pistage sont deux facettes d'un m?me processus. L? o? le diagnostic cherche l'explication d'une maladie d?clar?e, le d?pistage cherche ? d?tecter la possibilit? de survenue de la maladie et des ses formes graves, avec un objectif de pr?vention individuelle ou de sant? publique et, dans le cas d'une maladie transmissible, ? d?tecter la pr?sence de l'agent infectieux pour en ?viter la transmission. Les moyens utilis?s pour parvenir ? l'un ou l'autre objectif sont souvent de m?me nature, sinon identiques. Les exigences sur les caract?ristiques des tests (sensibilit?, sp?cificit?, acceptabilit?, accessibilit?, rapidit? d'ex?cution et de r?sultat, co?t) peuvent toutefois diff?rer selon l'utilisation. Dans le cas de la covid 19, ces tests visent ? mettre en ?vidence le SARS-CoV-2 lui-m?me ou la "trace" qu'il laisse chez les personnes infect?es, en g?n?ral des anticorps. Il existe d'autres moyens de parvenir au diagnostic, par la mise en ?vidence de signes, cliniques ou radiologiques, ou de perturbations biologiques sp?cifiques de la maladie, mais on consid?re raisonnablement que seule la pr?sence du virus au niveau des voies respiratoires est ? prendre en compte pour prendre les mesures d'isolement ou de protection aptes ? emp?cher la transmission.

On a souhait? ?tendre le d?pistage, le rendre largement accessible, en l'associant ? d'autres mesures, dans le but de contr?ler l'?volution de l'?pid?mie et de parvenir ? son extinction. Il est n?cessaire pour cela qu'il soit bien compris, bien r?alis?, et qu'il d?bouche sur des conduites ad?quates.

Qu'attend-on du d?pistage ?

Il concerne des personnes en bonne sant? (asymptomatiques) ou pr?sentant des signes de ce qui pourrait ?tre une covid 19 (symptomatiques). Au niveau individuel, le d?pistage peut rassurer au sortir de circonstances propices ? une contamination. S'il est positif, il permettra l'orientation vers une prise en charge adapt?e, fonction de la pr?sence ou non de sympt?mes, de facteurs de risque associ?s (grand ?ge, pathologies pr?-existantes). Selon le type de test effectu? en premi?re intention, la r?alisation d'un test de confirmation plus performant pourra ?tre n?cessaire.

Le d?pistage a ?galement un int?r?t pour la collectivit?, puisqu'il doit servir ? interrompre la transmission du SARS-CoV-2. Il vise alors ? d?tecter tous les porteurs de virus, symptomatiques non encore pris en charge et surtout asymptomatiques, susceptibles de contaminer les personnes avec lesquelles ils rentrent en contact. Sont bien s?r concern?s les professionnels de sant?, les personnes vivant ou travaillant au contact de personnes fragiles, les candidats au voyage, les personnes dans l'impossibilit? de respecter les proc?dures physiques de protection (masque, distanciation) comme les sportifs. Un d?pistage en population g?n?rale, propos? en France sur volontariat, permet d'accroitre la port?e de la mesure. Encore faut-il savoir utiliser les r?sultats et appliquer ensuite les mesures appropri?es.

Que peuvent indiquer les tests ?

Les tests s?rologiques, classiquement effectu?s sur des pr?l?vements de sang (une goutte prise au bout du doigt peut suffire ; certains anticorps - IgA - pourraient ?tre recherch?s dans la salive), mettent en ?vidence les anticorps produits contre le virus chez les personnes infect?es, qu'elles pr?sentent ou non des sympt?mes. Les premiers anticorps n'apparaissent que 3 ? 7 jours apr?s le d?but de l'infection, leur taux n'augmente ensuite que lentement, pour atteindre un niveau d'autant plus ?lev? que l'infection produit une maladie grave. Cette "cin?tique" fait qu'ils peuvent rester ind?tectables, au moins pour des tests assez peu sensibles tels que les tests dits "rapides", pendant 2 ou 3 semaines apr?s le d?but de l'infection, p?riode pendant laquelle la transmission de virus est possible. On comprend donc que les tests s?rologiques ont peu d'int?r?t s'il s'agit d'?viter qu'un porteur de virus le transmette ? ses contacts.

Seuls les tests qui d?tectent directement la pr?sence de virus peuvent ?tre utilis?s pour cela. Il s'agit des tests qui d?tectent le g?nome viral (l'ARN), gr?ce ? une r?action appel?e RT-PCR (transcription inverse suivie d'amplification), ou de ceux qui d?tectent les antig?nes du virus (ses prot?ines ; on parle d'antig?ne parce qu'ils sont mis en ?vidence gr?ce ? des anticorps utilis?s comme r?actifs). Les deux types de test sont r?alis?s sur un pr?l?vement effectu? l? o? du virus est susceptible de se trouver en grande quantit? et o? sa pr?sence signifie un risque de transmission : il s'agit dans le cas du SARS-CoV-2 de la muqueuse situ?e ? l'arri?re des fosses nasales. Une confusion est souvent faite dans les m?dias entre "test" et "pr?l?vement" pour le d?pistage, mais on pourrait parfaitement effectuer les deux types de test sur d'autres pr?l?vements, comme du sang ou de la salive. Toutefois, le SARS-CoV-2 est peu abondant dans le sang, et une prise de sang est un acte plus compliqu? ? organiser et ?ventuellement moins bien accept? qu'un ?couvillonnage naso-pharyng?. Quant ? la salive, son pr?l?vement serait moins p?nible que l'?couvillonnage, mais elle ne permet pas ? ce jour d'atteindre une sensibilit? suffisante.

La sensibilit? (capacit? du test ? d?tecter de faibles quantit?s de virus) et la sp?cificit? (sa capacit? ? indiquer uniquement la pr?sence du SARS-CoV-2) sont les qualit?s fondamentales des tests, elles doivent ?tre connues pour une bonne interpr?tation des r?sultats. Bien mise au point, la RT-PCR est une m?thode extr?mement sensible et sp?cifique : le test RT-PCR effectu? sur pr?l?vement (?couvillonnage) naso-pharyng? est donc aujourd'hui la m?thode la plus fiable, celle qui utilis?e sera le cas ?ch?ant lorsqu'une confirmation du r?sultat d'un autre test sera attendue. Elle peut toutefois rester n?gative dans quelques cas malgr? l'infection : le pr?l?vement a pu ?tre r?alis? alors qu'il n'y avait pas assez de virus au niveau du nez, il a pu ?tre mal effectu? (?couvillon qui n'atteint pas le paroi post?rieure du rhinopharynx), mal ou trop longtemps conserv?, des produits emp?chant le bon d?roulement de la RT-PCR ont pu ?tre entrain?s (ils sont en principe d?tect?s lors de la r?action). A l'inverse, la RT-PCR peut donner un r?sultat "faux positif", le plus souvent en cas de contamination du pr?l?vement par de l'ARN viral venu d'une autre r?action (l? encore, des proc?dures tr?s strictes limitent le risque). Sa sensibilit? est telle qu'elle peut d?tecter des traces d'ARN viral alors qu'il ne reste plus de virus infectieux dans l'organisme.

Les tests RT-PCR n?cessitent un ?quipement sophistiqu? et en principe une bonne exp?rience, m?me s'ils sont de plus en plus simples ? mettre en œuvre. Leur co?t reste relativement ?lev?, mais surtout, ?tant r?alis?s dans des laboratoires, ils imposent souvent des d?lais importants, de l'ordre de 24 ou 48 heures.

Les tests dits "antig?niques" (de d?tection d'antig?ne) sont de r?alisation plus simple. Apr?s ?couvillonnage naso-pharyng? (on n'y ?chappe pas !), le mat?riel pr?lev? est d?pos? sur une bandelette et des anticorps signalent la pr?sence des prot?ines virales en une vingtaine de minutes. Ces tests sont accessibles ? tous, m?me sans ordonnance, ils peuvent ?tre r?alis?s par les pharmaciens, les infirmiers, les m?decins. Ils ont une bonne sp?cificit?, mais leur sensibilit? est de l'ordre de 70 ? 80 %, tr?s inf?rieure ? celle de la RT-PCR. La possibilit? de faux n?gatifs est donc ?lev?e, ce qui a plusieurs cons?quences :

  • Si le test est positif, il indique la pr?sence de virus en grande quantit? et impose des mesures d'isolement et de protection pendant au moins 7 jours.
  • Si le test est n?gatif chez une personne symptomatique, ou ?g?e de plus de 65 ans, ou fragilis?e par une autre pathologie, un test RT-PCR doit ?tre effectu?.
  • Un test n?gatif n'exclut pas la possibilit? d'une infection et donc un risque de transmission du virus et peut-?tre de maladie ? venir.

Que peut apporter le d?pistage ?tendu ?

Bien r?alis?e et suivi d'effet, la d?tection des porteurs de virus offre ? coup s?r une possibilit? d'interrompre la transmission, dans l'attente des vaccins qui vont nous prot?ger de l'infection ou au moins de la maladie. Les performances des tests disponibles imposent toutefois le respect de certaines r?gles :

  • Les personnes trouv?es positives non hospitalis?es doivent s'imposer les mesures n?cessaires pour ne pas transmettre le virus. La dur?e d'isolement est de 7 jours ? compter de la date du test positif, prolong?e de 7 jours depuis la date d'apparition de sympt?mes s'il y a lieu (dans ce cas, un traitement peut ?tre envisag?). En cas de fi?vre au 7?me jour, l'isolement doit ?tre maintenu jusqu'? 48 heures apr?s la fin de la fi?vre. La recherche des personnes contact doit ?tre effectu?e. L'actualit? fait ?tat de mesures de contr?le envisag?es par les autorit?s.
  • En cas de test RT-PCR n?gatif chez une personne ? risque 7 jours apr?s le dernier contact avec un cas positif, la dur?e de la quarantaine est ?galement de 7 jours.
  • Quel que soit le test effectu?, un r?sultat n?gatif ne dispense pas des mesures de protection, particuli?rement vis-?-vis des personnes fragiles (distance de s?curit? et masque). En effet, la n?gativit? ne vaut que pour le moment o? le pr?l?vement a ?t? effectu? ; il peut s'agir d'une fausse n?gativit? (tests antig?niques), ou une contamination et une multiplication du virus ont pu se produire apr?s le pr?l?vement.

Les tests de d?pistage ne peuvent en aucun cas se substituer aux gestes barri?re et ne permettront pas de s'en abstenir durant les f?tes de fin d'ann?e.

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